Le pape acclamé par la foule à son arrivée au Portugal

Le Pape François rendant hommage à la Vierge de Fatima le 12 octobre 2013 place Saint-Pierre.- AP

Le Pape François rendant hommage à la Vierge de Fatima le 12 octobre 2013 place Saint-Pierre.- AP

Devant la Vierge de Fatima, tous les papes redeviennent des enfants.

Le pape François, acclamé avec ferveur lors de son entrée vendredi soir en papamobile sur l'immense esplanade du sanctuaire de Fatima, a prié avec une foule de 400.000 pèlerins et leur a demandé dans un message de paix de l'aider à "abattre tous les murs".

Rien d'aussi tragique dans la relation entre le pape actuel, François, et le sanctuaire portugais.

"Je suis venue de loin pour le voir, il vaut bien ce sacrifice".

Le pape argentin, qui voue une intense dévotion à Marie et apprécie la vitalité de la piété populaire qu'il a connue auprès des plus modestes en Amérique latine, a annoncé qu'il effectuait ce séjour de vingt-quatre heures en simple "pèlerin de la paix".

Béatifiés en 2000 par Jean-Paul II, Francisco et Jacinta Marto sont morts en 1919, respectivement à l'âge de neuf et dix ans, tous les deux des suites d'une pneumonie.

Anita Wong, une cheffe d'entreprise de 61 ans, est venue exprès de Hong Kong avec une amie pour vivre sa foi catholique: "J'ai déjà vu le pape à Rome, mais cette fois j'espère pouvoir lui tenir la main ou au moins le prendre en photo".

Il sera accueilli à sa descente d'avion par le président Marcelo Rebelo de Sousa, avec qui il aura une rencontre privée.

"Le sentiment du devoir accompli que l'on ressent en arrivant, c'est quelque chose d'indescriptible", a témoigné José Manuel Pinheiro, 42 ans, au terme d'un périple de sept jours entamé à Povoa do Varzim, ville du nord située à 240 km de là.

François partira ensuite en hélicoptère au stade de Fatima, distant d'une quarantaine de kilomètres.

A la veille de l'arrivée du pape François, les pèlerins affluent au sanctuaire de Fatima, dans le centre du Portugal.

En arrivant à la Chapelle des apparitions, coeur du sanctuaire, le pontife argentin s'est très longuement recueilli face à la statue de Notre-Dame de Fatima, dans un silence absolu respecté par la foule des fidèles, certains en larmes, d'autres serrant leur chapelet sur le coeur.

Il effectue ce pèlerinage à pied chaque année, depuis que sa femme a été guérie d'une maladie diagnostiquée en 2007.

Cette minuscule chapelle a été érigée à l'endroit même où, selon des croyances populaires catholiques, la Vierge est apparue pour la première fois le 13 mai 1917, voici cent ans, à trois petits bergers de cet humble village, au beau milieu du tumulte de la Première Guerre mondiale.

A la nuit tombée, les fidèles suivront une traditionnelle procession aux flambeaux, occasion d'un deuxième salut très attendu du pape. Leurs visions comptent parmi les événements les plus marquants de l'histoire de l'Église catholique au 20e siècle. Demain samedi, date du centenaire des premières apparitions mariales, constituera le temps fort du pèlerinage. Il y canonisera Francisco et Jacinta, deux des trois bergers auxquels la Vierge Marie serait apparue en 1917.

L'opération "Fatima 2017", lancée mercredi et en cours jusqu'à dimanche à minuit, mobilisera chaque jour 6.000 membres des forces de l'ordre et des services de secours, a indiqué le gouvernement en précisant que le niveau d'alerte sécuritaire restait "modéré".

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